Should we listen to the good Doctors?


By Pierre Filion

A few years ago I took two of my colleagues to an NLL game at the Bell Center. They were the Technical Directors from their basketball and volleyball provincial federations.

They were both PhDs and had the following elements in common; they were from areal sports played in gymnasiums and mostly in schools, with no protective equipment, no boards, small courts, no sticks, no contact, strict rules and larger balls. They knew little about lacrosse, had never been exposed to it in school, college or university but agreed to come and watch and share with me their impressions and comments.

They were seated for the whole game right behind the home team’s players’ bench.

Their first comments immediately after the game were highly positive; ‘’a great show; players have fantastic skills’’; ‘’what players do with their sticks is awesome; so many moves, so many fakes’’; ‘’contrary to our games they play with both hands and can shoot and pass from both sides’’;  ‘’no one can smash with both hands in my  game’’; ‘’the accuracy in passing and shooting is outstanding’’; ‘’the speed of the ball and the velocity of shots and passes are mind blowing’’; ‘’ this is not an easy game; it’s a game of sufferance; no one glides on ice here’’; ‘’at first you almost need a PhD to understand the flow in the teams’ bench play, but as you go along it becomes easy to understand’’; ‘’this is an elite sport, obviously’’. They both mentioned they would not play it and indicated they would have a hard time dealing with sticks roaming around their heads…’’I’m not sure but I think lacrosse is the only sport where sticks fly around your head’’….

We agreed to meet for breakfast and coffee the next morning and to share more about their analyses of the game. We did meet and I listened to the good doctors…

  • ‘’Lacrosse is not the fastest game on two feet that we were told it was’’. It’s a rather slow game because the ‘’offense-defense system’’ has taken the fast break and the odd men situation (2 on 1- 3 on 2) totally out if the equation. Fast games are based on fast breaks and odd men situation; lacrosse does not have that. ‘’Imagine if in basketball we could have players coming from the bench to counter a 2 on 1; that would kill the fluidity and the speed of the game’’…’’in soccer when an odd man situation arises the fans are already up in arms and screaming; nobody comes from the bench to quash that opportunity’’..
  • ‘’Lacrosse runs the risk of being a predictable and redundant sport’’; ‘’the good part of it is that you have the five best offensive players against the five best defensive players almost all the time; the sad part of it is that probably 20% of the players take about 80% of the shots and score about 80% of the goals; many players seem to simply be ‘’straight men’’; others get the laughs’’; ‘’we all know in advance who is going to shoot and who will not…who will score and who never will’’. (1)
  • ‘’Lacrosse appears to be a football game without the advantages of a huddle’’; after a save a player runs the ball up court and then waits for everyone to set up; it’s like hurry up and wait’’; then the defensive and offensive units become complete and an offensive pattern starts for 18 to 22 seconds’;’ ‘’an offensive team seldom uses its full 30 seconds as the first seconds are wasted because of the required balance between offense and defense’’. ‘’This game could appear repetitive and redundant to some’’.
  • ‘’Goaltenders do not appear athletic at all’’; ‘’I have not seen a goalie run let lone sprint, retrieve a loose ball out of his crease or even make a decent pass; they are huge, highly padded, often immobile and passive, but they stop the ball, mostly because of their size and their equipment; they don’t seem to be making a save; they just position their bodies and stop the ball; there is a huge athletic difference between making a save and stopping a ball’’. ‘’An elite sport cannot allow itself to have non athletic participants play such an important role in a game’’.
  • ‘’Where have the all-around players gone?’’ ‘The game is becoming a game of specialists; offensive players don’t play defense and defensive players don’t play offense; in a way certain skills are lost; in another way you have specialists on the floor at all times; this is different in our game where athletes are all around athletes as they play offense AND defense; lacrosse is clearly going in another direction and this will affect the development of skills with young players; I presume you, in lacrosse, all know that and approve of that’’.
  • ‘’Lacrosse is a visually violent sport but it’s not a violent sport’’; ‘’I had been led to believe that it was going to be mayhem and destruction but that’s not the case at all’’. ‘’Players are well protected and control their sticks. Once you know that and once you understand that lacrosse is an arial game with sticks circulating around your head the game is not a violent game; but what the players know most fans don’t’’. ‘’Lacrosse has a huge challenge because of the discrepancy between what the participants know and what the public knows of the game’’. ‘’I’m glad my sport does not have that challenge; I would be worried if I was in your position Pierre’’.
  • ‘’Players don’t fight in lacrosse’’. ‘’I was expecting fights all the time; there was none’’. I was expecting cheap shots galore and stick swinging incidents and there was none of that; the game has a bad reputation that needs to be addressed’’. ‘’It’s a rough game but it’s not a game of cheap shots’’. ‘’There are boards yet no one was projected into the boards; it’s as if there was a culture of controlled contact in the game; here again the game has a huge challenge concerning its image and reputation. The game is far more disciplined than I expected; far more than what I had been told’’.
  • ‘’Lacrosse appears to be a game of tradeoffs in search of balance’’…’’It seems as if the people who govern the game wanted to take away a large part of the negative visually violent aspects of the game and thus banned ‘’off the ball’’ slashes and cross checks which generated higher offense and more goals; to balance this off they allowed goalies to become over padded and excessively large; to balance this off they then have allowed moving picks and offensive players to run into defensive players in order to get a shot on net; the game needs to develop a fair balance between offense and defense within a set of clear and upheld rules’’. ‘’At certain times during the game I did not know what was legal and what was not; this puts a very high level of responsibility upon the officials; they either put the whistle away and let the players decide or they call everything and somehow ruin the show’’. ‘’Lacrosse seems to have many more challenges than what I expected in the first place’’.
  • ‘’The pro game will grow’’. ‘’My impression is that the pro game will grow and that the number of pro teams will increase because this game is a great show; that is obvious. If the pro leagues manage to have their teams play a limited number of games during a season the number of pro teams will increase; but  if they increase significantly the number of games during a season they will face a backlash because of the redundancy within the game and the lack of high level athletes capable of playing ,as specialists, at specific positions’’. ‘’I think the pro game will grow because, trust me, this is a great show. It takes a little bit of time to get accustomed to the game and to the environment but it’s worth the experience. It’s like going to the circus, but you would never buy a season ticket to the circus’’…
  • ‘’I fear the amateur game will not grow.’’ ‘’If lacrosse is played by youth as it is played in the NLL it will not grow because, face it, this is a complicated game, it’s a high-level contact sport, very demanding, surrounded by sufferance and requirements and played indoor during warm summers. Clearly this is not a recreational sport thus not a mass participation sport’’. ‘’In our games we created introductory games, versions of our games to make them accessible (smaller balls, lower baskets, lower nets, half courts…) and easier to play mostly in order to increase the number of kids involved within our games. We both paid great attention to gender equity and it has paid off for basketball and volleyball. I don’t know the numbers in lacrosse but I would think that the game is not equipped to grow’’. (2)
  • ‘’The main problem with lacrosse it’s that it is not and will not be a school sport’’. Schools simply don’t have the infrastructures for box lacrosse and they won’t build them. Schools have fields and gymnasiums; no one will allow a hard ball and protective equipment within school gyms. So, the options for lacrosse are either to play field lacrosse or to develop a modified version of the game which can be played inside gymnasiums. I don’t see any other options’’.
  • ‘’The other major difficulty is that no one can teach lacrosse. When I was a PE student none of my classmates or teachers had a lacrosse background; but everyone had a basketball or volleyball background and our teachers were specialists in those disciplines. I don’t remember a teacher mentioning, ever, a lacrosse book that we should read.’’ Simply put, lacrosse is not mandatory in life but school is. That’s were every kid goes; Pierre, that’s where your sport needs to go if it is to grow. You don’t really have any option. You need to create a game which is fun to play and mostly easy to teach… If you don’t significantly penetrate the school system lacrosse will go around in circles’’. ‘’Penetrating the school system will not be easy as you will have to fight against the other sports which make up the curriculum and who dominate the usage of the schools’ infrastructure (gyms and fields)’’. This is a tough challenge which will call for great leadership at the national level’’…
  • ‘’I don’t want to be rude, but after seeing a very entertaining pro lacrosse game this is what comes to my mind: when the circus comes to town the number of kids who want to become lion tamers does not grow’’.

That was by far my most significant breakfast.

I have a question for you; should we listen to the good doctors? Or better phrased; can we really listen to the good doctors?

  • In the 14 first games of the 2023 NLL season the dominant team’s top 5 players took 78.3% of the shots and scored 73.9% of the goals; the weakest team’s top five players took 62.6% of the shots and scored 64.1% of the goals.
  • In 2004 the number of registered box lacrosse players to the Canadian Lacrosse Association (now Lacrosse Canada) was 37,516; in 2019, fifteen years later and before the pandemic, the number was of 37,638…a net growth of 122 players in 15 years.


    Il y a quelques années, j'ai emmené deux de mes collègues à un match de la Ligue Nationale de Crosse au. Ils étaient les Directeurs Techniques de leurs fédérations provinciales de basketball et de volleyball.

    Ils étaient tous deux titulaires d'un doctorat en Éducation Physique et avaient les éléments suivants en commun ; ils provenaient de ‘’sports aériens’’ pratiqués dans des gymnases et surtout dans les écoles, sans équipements de protection, sans bandes, sur des petits terrains, sans bâtons, sans contact, avec des règles strictes et des ballons plus gros que les balles de crosse. Ils connaissaient très peu la crosse, et n'y avaient jamais été exposés à l’école, au collège ou à l’université mais ont accepté de venir regarder et de partager avec moi leurs impressions et commentaires.

    Ils étaient assis, pendant tout le match, juste derrière le banc des joueurs de l'équipe locale.

    Leurs premiers commentaires immédiatement après le match ont été très positifs; '' un grand spectacle; les joueurs ont des compétences fantastiques » ; ''ce que les joueurs font avec leurs bâtons est génial; ‘’il y a des feintes et encore des feintes’’; « contrairement à nos sports, les athlètes de la crosse ‘’jouent à deux mains’’, sont ambidextres et peuvent tirer et passer des deux côtés » ; ''personne peut ‘’faire un smash’’ de sa main non dominante dans mon sport ''; ‘’la précision des passes et des tirs est exceptionnelle’’; ''le la vitesse de la balle et la vitesse des tirs et des passes sont époustouflantes » ; '' ce n'est pas un jeu facile; c'est un jeu de souffrance; ici personne ne glisse sur la glace’’ ; ‘’au début, il faut presque un doctorat pour comprendre les changements de joueurs aux bancs des équipes, mais au fur et à mesure ça devient facile à comprendre’’ ; ‘’c’est un sport d’élite, évidemment''. Ils ont tous deux mentionné qu'ils ne joueraient pas à la crosse et ont indiqué qu'ils auraient du mal à faire face à des bâtons qui tournoient autour de leur tête… ''Je ne suis pas sûr, mais je pense que la crosse est le seul sport où les bâtons volent autour de ta tête’’….

    Voilà des commentaires forts intéressants…

    Nous avons convenu de nous rencontrer pour le petit-déjeuner le lendemain matin pour me permettre de recevoir leurs analyses du sport. Nous nous sommes rencontrés et j'ai écouté les bons docteurs.… Deux PhD…! Voici les notes que j’ai prises….

    - ''La crosse n'est pas le sport le plus rapide sur deux pieds qu'on nous a dit que c'était''. C'est un jeu assez lent parce que le « système offensive-défensive » a sorti du jeu toutes les notions d’échappées rapides (‘’fast breaks’’) et de surnombres’’ (2 contre 1 ou 3 contre 2) Il n’y a plus rien de cela à la crosse que nous avons vue hier soir’’. ‘’Imaginez si au basket nous pouvions avoir des joueurs qui viennent du banc pour contrer un 2 contre 1; ça tuerait la fluidité et la rapidité du jeu’’…’’Au soccer quand une situation de surnombre ou d’échappée survient, les fans sont déjà debout et hurlent de joie; personne ne vient du banc pour annuler cette opportunité offensive‘‘…

    - ''La crosse court le risque d'être un sport prévisible et redondant''; '' le bon côté c'est que vous avez les cinq meilleurs joueurs offensifs contre les cinq meilleurs joueurs défensifs presque tout le temps; le plus triste, c'est que probablement 20% des joueurs prennent environ 80% des tirs et marquent environ 80 % des buts ; de nombreux joueurs semblent être simplement des "faire-valoir" ; ‘’nous savons tous à l’avance qui va tirer et qui ne le fera pas… qui marquera et qui ne marquera presque jamais''. (1)

    - ''La crosse semble être un match de football sans les avantages d'un caucus''; après une récupération de balle le porteur apporte la balle en zone offensive puis attend que tout le monde se place ; c'est comme ‘’se dépêcher et attendre ''; puis les unités défensives et offensives deviennent complètes et un schéma offensif commence pour 18 à 22 secondes ; beaucoup de temps est gaspillé en raison de l'équilibre requis entre l'attaque et la défense ». ‘’Ce sport pourrait éventuellement apparaitre répétitif et redondant pour certains ».

    - ''Les gardiens de but ne semblent pas du tout athlétiques''; ‘’Je n’ai pas vu un gardien de but courir encore moins sprinter, récupérer une balle libre hors de son demi-cercle ou même faire une passe décente ; ils sont énormes, très rembourrés, souvent immobiles et passifs, mais ils arrêtent la balle, principalement à cause de leur taille et de leur équipement ; ils ne semblent pas faire d'arrêt; ils se contentent de positionner leur corps et d'arrêter la balle; Il y a un énorme différence athlétique entre faire un arrêt et arrêter une balle ». ‘’Un sport d’élite ne peut se permettre que des participants non athlétiques jouent un rôle aussi important; il y a une sorte de question d’éthique ici’’.

    - ‘’Où sont passés les joueurs polyvalents ?’’ ‘Le jeu devient un jeu de spécialistes ; les joueurs offensifs ne jouent pas en défensive et les joueurs défensifs ne jouent pas en attaque ; d'une certaine manière des compétences sont perdues; d'une autre manière, vous avez des spécialistes sur place à tout moment ; c'est différent au basket ou au volley où les athlètes sont polyvalents alors qu'ils jouent à l'attaque ET à la défense ; la crosse s’en va clairement dans une autre direction et cela affectera le développement des compétences des jeunes joueurs; Je présume que vous, à la crosse, vous le savez tous et que vous approuvez ce qui va vous arriver''.

    - ''La crosse est un sport visuellement violent mais ce n'est pas un sport violent''; ‘’J’avais été amené à croire qu’il n’y aurait que chaos et la destruction, mais ce n'est pas du tout le cas ». ‘’Les joueurs vont bien protégés et contrôlent leurs bâtons. Une fois que vous savez cela et que vous comprenez que la crosse est un jeu aérien avec des bâtons qui tournent autour de votre tête le jeu n'est pas un jeu violent ; mais ce que les joueurs savent la plupart des fans ne le savent pas ». ‘’La crosse a un énorme défi à cause de l’écart entre ce que les participants savent et ce que le public sait du jeu ». ‘’Je suis content que mon sport n'ait pas ce défi; Je serais inquiet si j'étais à ta place Pierre''.

    - ''Les joueurs ne se battent pas à la crosse''. ‘’Je m’attendais à des bagarres tout le temps ; il n'y en avait pas ». Je m’attendais à des ‘’coups bas’’ (des cheap shots) et à des incidents grotesques et il n'y avait rien de tout cela; ce sport a tout simplement (!) une mauvaise réputation à laquelle il faut remédier ». ‘’C’est un sport difficile mais ce n’est pas un sport de coups bas ». ‘’Il y a des bandes et pourtant personne n’a été projeté dans les bandes ; c'est comme s'il y avait une culture du contact contrôlé dans le jeu ; là encore la crosse a un énorme défi concernant son image et sa réputation. Le jeu est beaucoup plus discipliné que ce à quoi je m'attendais; bien plus que ce qu’on m’en avait dit ».

    - ‘’La crosse apparaît comme un sport de compromis à la recherche d’un équilibre’’…’’Il semble que les gens qui régissent le sport voulaient enlever une grande partie des aspects négatifs visuellement violents du jeu et donc ont interdit les cinglages et doubles échecs sur les non porteurs pour générer plus d’offensive et plus de buts ; pour équilibrer cela, ils ont permis aux gardiens de devenir très rembourrés et excessivement gros; pour équilibrer cela, ils ont ensuite autorisé les blocs en mouvement permettant aux joueurs offensifs de pousser les joueurs défensifs afin d'obtenir un tir au but ; votre sport se doit de développer une sorte d’équilibre entre attaque et défense dans un ensemble de règles claires et respectées ». ''À certains moments pendant le jeu, je ne savais pas ce qui était légal et ce qui ne l'était pas ; cela met un très haut niveau de responsabilité sur les arbitres; soit ils rangent le sifflet et laissent les joueurs décider, soit ils appellent tout et gâchent en quelque sorte le spectacle ». ‘’La crosse semble avoir beaucoup plus de défis que ce à quoi je m'attendais au départ ».

    - ''Le sport professionnel va se développer''. ‘’Mon impression est que le sport professionnel va grandir et que le nombre d’équipes professionnelles augmentera car ce jeu est un grand spectacle ; c'est évident. Si les ligues professionnelles parviennent à faire jouer leurs équipes un nombre limité de matchs au cours d'une saison le nombre d’équipes professionnelles  augmentera; mais s'ils augmentent significativement le nombre de matchs au cours d'une saison, votre sport fera face à un contrecoup en raison de la redondance dans le jeu et du manque d’athlètes de haut niveau capables de jouer, en tant que spécialistes, à des postes spécifiques ». ‘’Je pense que la crosse professionnelle va grandir parce que, croyez-moi, c'est un grand spectacle. Il faut un peu de temps pour s'habituer au jeu et à l'environnement mais ça vaut l'expérience. C'est comme aller au cirque, mais vous ne voudriez jamais acheter un billet de saison pour le cirque! Hein!’’… - ‘’Je crains que le jeu amateur ne se développera pas.’’ ‘’Si la crosse est pratiquée par les jeunes comme elle est pratiquée dans la Ligue Nationale de Crosse ça ne grandira pas car, avouons-le, c'est un jeu compliqué, c'est un sport de contact de haut niveau, très exigeant, entouré de souffrance et d'exigences et joué à l'intérieur pendant les chauds étés. Il est clair que ce n'est pas un sport récréatif et donc pas un sport de masse ». ''Dans nos sports respectifs (basket et volley) nous avons créé des jeux d'initiation, des versions de nos sports pour les rendre accessibles (plus petits ballons, paniers plus bas, filets plus bas, demi-terrains…) et plus faciles à jouer principalement afin d'augmenter le nombre d'enfants impliqués dans nos sports. Le soccer, le baseball et le tennis ont fait la même chose. Nous avons tous les deux accordé une grande attention à l'équité entre les sexes et cela a rapporté pour le basket-ball et le volley-ball. Je ne connais pas les chiffres de la crosse, mais je pense que ce sport n'est pas équipé pour se développer''. (2)

    - ‘’Le principal problème avec la crosse c’est qu’elle n’est pas et ne sera pas un sport scolaire’’. Les écoles tout simplement n'ont pas les infrastructures pour la crosse en enclos et ils ne les construiront pas. Les écoles ont des terrains et gymnases; personne n'autorisera une balle dure comme une balle de crosse et un équipement de protection dans les gymnases scolaires. Donc, les options pour la crosse sont soit de jouer à la crosse au champ, soit de développer une version modifiée du jeu qui peut être joué à l'intérieur des gymnases. Je ne vois pas d'autres options ».

    - ‘’L’autre difficulté majeure est que personne ne peut enseigner la crosse. Quand j'étais étudiant en éducation physique, aucun de mes confrères de classe ou professeurs avait une formation en crosse; mais tout le monde avait un ballon de basket ou de volley-ball et nos professeurs étaient des spécialistes de ces disciplines. Je ne me souviens pas d'un seul enseignant qui a porté à notre attention, une seule fois un livre de crosse que nous devrions lire.’’ En termes simples, la crosse n’est pas obligatoire dans la vie mais l'école l'est. C'est là que chaque enfant va; Pierre, c'est là que ton sport a besoin aller si c'est pour grandir. Vous n'avez vraiment aucune option. Vous devez créer un jeu amusant à jouer et surtout facile à enseigner… Si vous ne pénétrez pas de manière significative dans le système scolaire, la crosse va tourner en rond ». ‘’Pénétrer le système scolaire ne sera pas facile car il faudra lutter contre les autres sports qui composent le cursus et qui dominent l'utilisation des infrastructures scolaires (gymnases et terrains)’’. C'est un défi majeur qui demandera beaucoup de leadership au niveau national’’…

    '' Je ne veux pas être impoli, mais après avoir vu un match de crosse professionnelle très divertissant, voici ce que me vient à l'esprit : quand le cirque arrive en ville, le nombre d'enfants qui veulent devenir dompteurs de lions n’augmente pas’’.

    C'était de loin mon petit-déjeuner le plus signifiant.

    J'ai une question pour vous; doit-on écouter les bons docteurs ? Ou mieux formulée; Sommes-nous vraiment capable d’écouter et de comprendre les bons docteurs?

    (1) Lors des 14 premiers matchs de la saison 2023 de la NLL, les 5 meilleurs joueurs de l'équipe dominante ont effectué 78,3% des tirs et inscrit 73,9 % des buts ; les cinq meilleurs joueurs de l'équipe la plus faible ont effectué 62,6% des tirs et marqué 64,1% des buts.

    (2) En 2004, le nombre de joueurs de crosse en enclos enregistrés auprès de l'Association canadienne de crosse (maintenant Lacrosse Canada) était de 37 516; en 2019, quinze ans après et avant la pandémie, le nombre était de 37 638… une croissance nette de 122 joueurs en 15 ans.